Bern: Reitschule investigated by the Police

The autonomous place Reitschule in Bern, Switzerland. The facade of the traditional building and once horse riding school is covered of street art.

On Friday evening, 23 November 2018, several dozen police officers stormed the courtyard of the autonomous Bernese Cultural Centre Reitschule. 15 men were reported to the police – 13 on suspicion of drug trafficking and two others for obstructing the operation. Among the men were nine Nigerians and one each Iraqi, Syrian, Sudanese, Moroccan and Ethiopian. Four of the men were finally arrested for illegal residence in Switzerland.
The reporting of the two parties could not be more different: On the one hand, the police, who speak of several people who had harassed them and obstructed them in their operations. An unknown person would even have shot them from the balcony with a slingshot. The riding school’s media group, on the other hand, claims that at least one person was injured by rubber bullets. In addition, the restaurant “Sous le Pont” located in the Reitschule had been affected for hours.
Thick air prevailed however already before. Already on 1 September 2018 there were riots between the police and visitors to the Reitschule, where the police, according to their own statements, were thrown at with water balloons and attacked with fireworks, iron bars and bottles after patrolling the riding school in full gear. The “Reitschüler”, on the other hand, testify that they were shot with rubber shot at head height. The rubber shot had been marked with smileys and other inscriptions, which substantiated the suspicion of a planned escalation, writes the media group of the Reitschule. Police spokeswoman Jolanda Egger says that the police do not do such a thing, because it would contradict their principles. The deployment would be checked by the police.

The following video shows a person filming the operation who was sprayed with pepper spray:

 

Is the suspicion of a planned escalation justified? The police themselves speak of their strategy as a “preventive presence marking”, which they consider necessary due to the increasing number of cases of serious bodily harm in urban nightclubs.
According to Reto Nause, security director of the city of Bern and CVP politician, it is not a good idea to avoid the Reitschule simply for fear of escalation. There must be no such thing as “lawless spaces,” he notes, stressing that the strategy of preventive presence would be maintained even after riots. By the way, Nause was banned from the Reitschule on the same evening of the last events on 23 November, when he apparently happened to be strolling around the forecourt after a concert. What he reacted to with incomprehension was that the state would subsidize the cultural center, and that the fact of being expelled from a public space was a contradiction in terms. The Reitschule, on the other hand, countered that the storming of a restaurant does not exactly testify to tolerance and dialogue.

In the course of the events the desire for bodycams was not expressed for the first time: the mini cameras on the body of the policemen should provide for more transparent operations. Today, filming within the legal framework is only permitted at public events in the Canton of Berne if there are concrete indications that criminal offences could be committed (for example, at unauthorised rallies). It was only in April that an unauthorised Afrin rally was dissolved by the police. As a result, on 30 August 2018, the Bern City Parliament ordered an independent investigation against the will of Nause.
Whoever may have thrown the first stone, there are different opinions among the population about the autonomous cultural centre. “Close the shop”, demand those who see in the “Reitschüler” above all useless riot brothers. But more differentiated opinions warn against a shift in the problem of drug trafficking. And what about the street next to the Bundeshaus? Nobody would say a word about that either, according to the cynical reply of an anonymous user. The voting results so far speak a clearer language: the Bernese electorate has already voted five times on the abolition of the centre, but each time they were against it. The last time the sale of the building was rejected was in 2010 with a majority of 68.4% votes. A clear commitment to tolerance and cultural diversity, said city president Alexander Tschäppät (SP).

Bern: Polizei stürmt Reitschule

The autonomous place Reitschule in Bern, Switzerland. The facade of the traditional building and once horse riding school is covered of street art.

Am Freitagabend des 23. November 2018 stürmten mehrere Dutzend Polizeikräfte den Innenhof des autonomen Berner Kulturzentrums Reitschule. 15 Männer erhielten eine Anzeige – 13 aufgrund des Verdachts auf Drogenhandel und zwei weitere, weil sie den Einsatz behindert haben sollen. Unter den Männern befanden sich neun Nigerianer und je ein Iraker, Syrier, Sudaner, Marokkaner und Äthiopier. Verhaftet wurden schließlich vier der Männer, jedoch wegen illegalen Aufenthalts in der Schweiz.

Die Berichterstattung der beiden Parteien könnte nicht unterschiedlicher sein: Auf der einen Seite die Polizei, die von mehreren Personen spricht, welche sie bedrängt und im Einsatz behindert hätten. Eine unbekannte Person hätte sogar vom Balkon aus mit einer Steinschleuder auf sie geschossen. Die Mediengruppe der Reitschule hingegen behauptet, dass mindestens eine Person durch Gummigeschosse verletzt worden sei. Darüber hinaus sei der in der Reitschule befindliche Restaurantbetrieb „Sous le Pont“ stundenlang beeinträchtigt worden.

Dicke Luft herrschte aber schon zuvor. Bereits am 1. September 2018 kam es zu Ausschreitungen zwischen der Polizei und Besuchern der Reitschule, wo die Polizei laut ihren eigenen Angaben mit Wasserballons beworfen und mit Feuerwerkskörpern, Eisenstangen und Flaschen angegriffen worden sei, nachdem sie in Vollmontur bei der Reitschule patrouilliert hatte. Die Reitschüler hingegen sagen aus, dass mit Gummischrot auf Kopfhöhe auf sie geschossen wurde. Das Gummischrot sei mit Smileys und anderen Beschriftungen versehen worden, was den Verdacht einer geplanten Eskalation untermauere, schreibt die Mediengruppe der Reitschule. So etwas mache die Polizei nicht, hält Polizeisprecherin Jolanda Egger dagegen, denn das würde ihren Grundsätzen widersprechen. Der Einsatz würde dahingehend von der Polizei überprüft werden.

Das nachfolgende Video zeigt eine den Einsatz filmende Person, die mit Pfefferspray besprüht wurde:

Ob der Verdacht einer geplanten Eskalation berechtigt ist? Die Polizei selbst spricht von ihrer Strategie als einer „präventiven Präsenzmarkierung“, die sie aufgrund von sich häufenden Fällen von schweren Körperverletzungen in städtischen Ausgehvierteln als für notwendig erachtet. 

Laut Reto Nause, Sicherheitsdirektor der Stadt Bern und CVP-Politiker, ginge es nicht an, der Reitschule schlicht aus Angst vor Eskalation aus dem Weg zu gehen. „Rechtsfreie Räume darf es nicht geben“, konstatiert er und betont, dass auch nach Ausschreitungen an der Strategie der präventiven Präsenz festgehalten würde. Nause erhielt übrigens am selben Abend der letzten Vorkommnisse am 23. November, als er nach einem Konzert scheinbar zufällig auf dem Vorplatz flanierte, Hausverbot in der Reitschule. Worauf er mit Unverständnis reagiert: Schließlich würde der Staat das Kulturzentrum subventionieren, und überhaupt sei die Tatsache, aus einem öffentlichen Raum weggewiesen zu werden, ein Widerspruch. Dagegen kontert die Reitschule, dass das Stürmen eines Restaurantbetriebs auch nicht gerade von Toleranz und Dialog zeuge.

Im Zuge der Ereignisse wurde nicht zum ersten Mal der Wunsch nach Bodycams laut: die Minikameras am Körper der Polizisten sollen für transparentere Einsätze sorgen. Das Filmen im rechtlichen Rahmen ist  heute im Kanton Bern bei öffentlichen Veranstaltungen lediglich erlaubt, wenn konkrete Anhaltspunkte dafür, dass es zu strafbaren Handlungen kommen könnte, vorhanden sind (so zum Beispiel bei unbewilligten Kundgebungen). Erst im April war eine unbewilligte Afrin-Kundgebung von der Polizei aufgelöst worden. Daraufhin hatte am 30. August 2018 das Berner Stadtparlament gegen den Willen Nauses eine unabhängige Untersuchung angeordnet.

Wer auch immer den ersten Stein geworfen haben mag: In der Bevölkerung gehen die Meinungen zum autonomen Kulturzentrum auseinander. „Schließt den Laden“, fordern diejenigen, welche in den Reitschülern vor allem nichtsnutzige Krawallbrüder sehen. Differenziertere Meinungen aber warnen vor der Verlagerung des Problems des Drogenhandels. Und was ist mit dem Straßenstrich neben dem Bundeshaus? Darüber würde auch niemand ein Wort verlieren, so die zynische Entgegnung eines anonymen Users. Die bisherigen Abstimmungsergebnisse sprechen eine deutlichere Sprache: Bereits fünf Mal hat die Berner Stimmbevölkerung über die Abschaffung des Zentrums abgestimmt, jedes Mal war sie dagegen. Das letzte Mal wurde der Verkauf des Gebäudes 2010 mit einer Mehrheit von 68.4% Stimmen abgelehnt. Ein klares Bekenntnis zu Toleranz und kultureller Vielfalt, freute sich Stadtpräsident Alexander Tschäppät (SP).